Airbus Helicopters a récemment procédé aux premiers essais en vol autonome d’un démonstrateur VSR700 en mode optionnellement piloté [OPV, Optionally Piloted Vehicle], ouvrant la voie au vol inaugural d’un prototype en 2018.

Annoncé en octobre 2016 pour les besoins de la marine nationale française, le VSR700 est un drone militaire tactique léger à voilure tournante développé conjointement par Airbus Helicopters et Hélicoptères Guimbal, constructeur à l’origine du Cabri G2, un hélicoptère certifié pour applications civiles dont est dérivé le VSR700.

Les premiers essais en vol autonome marque le franchissement d’une étape importante seulement huit mois après avoir commencé à travailler sur le mode OPV qui permet à l’appareil de décoller, de rester en stationnaire, d’effectuer des manœuvres et des vols stabilisés. Le constructeur valide ainsi l’intégration du système de commande de vol d’Airbus Helicopters à bord et l’installation d’un moteur spécifique VSR700. « Ce succès nous aidera à perfectionner les technologies associées au vol autonome et à confirmer l’adéquation entre la plateforme Cabri G2 et le VSR700 en prévision du premier vol du prototype fixé l’année prochaine. » a déclaré Régis Antomarchi, responsable du programme VSR700 chez Airbus Helicopters.

Cette phase d’essais en vol effectués avec un pilote de sécurité permet en effet au constructeur d’affiner l’utilisation du système de commande de vol automatique d’Airbus Helicopters à bord de l’hélicoptère en mode OPV, qui à terme ouvrira la voie aux vols entièrement autonomes sans pilote de sécurité. Le système de commandes de vol du VSR 700 est un système multicanal entièrement numérique qui affiche un très haut niveau de redondance et bénéficie en outre de l’expertise acquise par Airbus Helicopters dans le domaine des pilotes automatiques numériques.

De premiers essais à la mer du Cabri G2, hélicoptère piloté dont est dérivé le VSR700, viennent également d’avoir lieu avec le concours d’une frégate anti aérienne de la Marine nationale afin d’évaluer le domaine de vol pour des opérations maritimes.

/// Une solution polyvalente plus économe et autonome

Développé sur demande de la Marine nationale française dans le cadre du programme de « Système de Drones Aériens pour la Marine », le VRS700 sera utilisé et déployé à partir de bâtiment de projection et de commandement [BPC] de classe Mistral ainsi que sur des frégates de la marine. Le VSR700 pourra embarquer transporter de nombreux équipements de mission, pour une charge utile maximale de 150 kg. En fonction des profils de missions, son autonomie pourra dépasser 10 heures.

Le VSR700 est conçu pour répondre aux exigences des forces navales qui souhaitant se doter de drones tactiques à voilure tournante embarqués en complément de leur flotte d’hélicoptères traditionnels. Il pourra également être utilisé dans des opérations menées depuis la terre dans le cadre de missions de surveillance, de détection et de renseignement de type ISTAR [Intelligence, Surveillance, Target Acquisition, Reconnaissance] grâce à ses capteurs optiques et à son radar naval/terrestre.  Car l’un de ses principaux avantage est son coût d’exploitation, qui sera nettement inférieur à celui d’un hélicoptère, grâce à l’utilisation d’une plateforme civile éprouvée et d’un moteur diesel économe en carburant, mais également grâce à une exploitation et une maintenance très peu consommatrices de ressources. Le vol inaugural d’un prototype du VSR700 entièrement autonome est attendu en 2018.

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