Le deuxième modèle de qualification du moteur-fusée à propergol solide P120C, qui équipera les boosters latéraux d’Ariane 6 ainsi que le premier étage du lanceur léger Vega-C, a été testé pour la troisième fois avec succès, le 7 octobre 2020 sur le Banc d’essai des propulseurs à poudre (BEAP) du site de Kourou, en Guyane française. Les deux premiers tests du 16 juillet 2018 et du 28 janvier 2019 avaient eux aussi été couronnés de succès.

Pour ce troisième et dernier essai à feu du moteur P120C avant son vol inaugural, le moteur était en configuration Ariane 6. La phase de combustion des 142 t de propergol qu’il contient a duré en tout et pour tout 130 secondes au cours desquelles le moteur délivre une poussée maximale de 4500 kN.

 

Développé conjointement par Europropulsion, la joint-venture des industriels ArianeGroup et Avio, dans le cadre d’un programme financé par l’Agence spatiale européenne, le moteur P120C se compose de deux parties : un corps structural fabriqué par Avio sur la base d’une technologie de bobinage entièrement automatisé de fils pré-imprégnés carbone/époxy et d’une tuyère constituée de divers matériaux composites, dont carbone/carbone, fabriquée par ArianeGroup.

Le P120C mesure 13,5 m pour 3,4 m de diamètre et pèse 11 t à vide, dont 8,3 t rien que pour le corps de propulseur, sorte de réservoir qui embarque les 142 t de propergol. La tuyère orientable située sur la partie basse permet de canaliser et d’éjecter à très grande vitesse les gaz extrêmement chauds (3000 °C) générés par la combustion du propergol en délivrant la poussée du moteur par transformation de l’énergie des gaz de combustion en énergie cinétique.

Ce moteur équipera les deux versions du futur lanceur lourd européen Ariane 6 : Ariane 62 (deux boosters) et Ariane 64 (quatre boosters). Le succès de ce dernier test ouvre la voie à sa qualification définitive par l’Agence spatiale européenne. 

avant la crise sanitaire, le premier vol d’Ariane 6 était initialement prévu mi-2020.

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visuels : CNES/ESA/Arianespace

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