Le transporteur aérien américain fait coup double en annonçant mardi sa plus importante commande d’avions moyen-courriers pour un montant de plus de 30 milliards de dollars aux prix catalogue correspondant à l’achat de 200 Boeing 737 MAX et de 70 Airbus A321neo qui lui seront livrés entre 2022 et 2026, a précisé United Airlines à l’agence Reuters.

Cette commande s’inscrit dans le cadre du remplacement d’appareils plus anciens, notamment les 51 Boeing 757-200 et sans doute les 21 Boeing 757-300, et doit aussi permettre à United de développer rapidement son activité dans les prochains mois dans un contexte où la demande de voyages reprend de manière très forte depuis quelques semaines en Amérique du Nord.

Selon les termes des contrats, United Airlines recevra 50 Boeing 737 MAX 8 et 150 MAX 10, le dernier-né de la famille MAX qui vient d’accomplir son premier vol et dont il sera le client de lancement. Elle récupère, sans doute à bon prix, 25 exemplaires de 737 MAX initialement commandés par d’autres transporteurs et annulés durant la pandémie.

Le 737-8 peut transporter jusqu’à 189 passagers et parcourir 6 500 km (3 550 miles nautiques), soit environ 1 110 km (600 miles nautiques) de plus que son prédécesseur et le 737-10, et accueillir jusqu’à 230 passagers dans une configuration à classe unique pour un trajet pouvant atteindre 6 110 km (3 300 miles nautiques).  

Avec cet achat, le carnet de commandes de United Airlines compte à présent 380 avions de la famille de monocouloirs économes en carburant, dont 30 ont déjà été livrés et les 25 exemplaires MAX 10 commandé en mars dernier.

Des A321neo supplémentaires

Difficile de se passer des sièges supplémentaires qu’offre la plus grande version des monocouloirs européens notamment pour desservir des aéroports très fréquentés où le manque de créneaux disponibles est légion, comme à San Francisco (LAX) ou Newark Liberty (EWR) à proximité de New York. C’est l’une des raisons qui pousse la compagnie à conserver un volume de commande conséquent d’A321neo et d’ajouter 70 nouveaux exemplaires aux 50 A321neo XLR déjà en commande auprès d’Airbus.

« Une commande aussi importante de la part d’une grande compagnie aérienne comme United souligne que l’A321neo offre des capacités, des économies d’exploitation et une convivialité pour les passagers inégalées. (…) Aucun autre appareil ne peut faire ce que l’A321neo peut faire. », explique Christian Scherer, Chief Commercial Officer et Head of International d’Airbus. 

Les A321neo de United seront dotés de l’aménagement de cabine Airspace d’Airbus, qui apporte plusieurs améliorations aux passagers en terme de confort comme par exemple un éclairage d’accueil unique qui contribue à réduire le décalage horaire ; des panneaux latéraux plus fins pour un espace personnel supplémentaire au niveau des épaules ; une meilleure vue à travers les hublots grâce à leurs cadres redessinés et un store désormais entièrement intégrés ; un éclairage full LED ; ou encore des toilettes dotées de fonctions sans contact et de surfaces antimicrobiennes.

Plus de capacités et nouvelle cabine

Selon le plan «United Next», cette méga commande doit permettre au transporteur d’augmenter ses capacités offertes de 30 % dans les prochaines années et gagner en rentabilité avec des avions plus récents, moins impactants environnementalement et moins gourmands en carburant. Elle prévoit d’intégrer 40 monocouloir en 2022, 138 en 2023, soit un tout les 3 jours, et jusqu’à 350 en 2024.

Dans le cadre d’un vaste programme de refonte de son produit de voyage, United doit déployer prochainement une nouvelle cabine, qui sera disponible dès cet été sur les premiers Boeing 737 MAX 8 et début 2023 sur A321neo et 737 MAX 10 qui bénéficieront de plus de sièges Premium et Economy Plus.

D’ici fin 2021, le transporteur exploitera notamment 100 % de ses vols au  départs de New York/Newark avec des appareils monocouloir à double classe.

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